Why learning languages makes you smarter

PET scan of a human brain with Alzheimer's disease

You know what being bilinguish can do for your social life. It can also do great things for your brain. Image via Wikipedia

You knew learning languages was good for you: for your vocabulary, for your social life, for your job prospects, and for your chances of getting an A in school.  But did you know how good it is?  Several recent studies have come out pointing to the benefits of language learning.  Here’s a roundup of some of the most interesting.

Babies can tell the difference between different languages before they can speak themselves. Being exposed to more than one language from birth gives you the ability to distinguish between different languages when your monolingual peers can’t, and you retain that ability longer, according to this ScienceNOW article.

Being bilingual makes you multitask better. This Science Daily article compares speaking more than one language to using a “mental gymnasium.”

Bilingualism helps people throughout life, especially when it comes to brain function and memory.  Speaking two languages helps protect your memory

…and it allows you to stave off Alzheimer’s for longer.

Your language skills are connected to your ability to understand basic math concepts. This Education Week article explores the way ability to count and recognize numbers are related to ability to use words.

And, yes, the study with the results you’ve been waiting for: Bilingual people score higher on IQ tests.

What’s the best part of learning a new language for you?  Vote here.

How do you spell that? Conversation game

three women and child, friendly conversation, ...

What day are you free? The zoo director, the childcare executive, and the astronaut meet for lunch. Image via Wikipedia

You haven’t really arrived in an English-speaking country until somebody spells your name wrong. Everything has an alternate spelling. Play this conversation game to practice one of the language’s most useful phrases: How do you spell that?

This game practices the letters of the alphabet, spelling, days of the week, and conversational phrases for meeting and setting up a date.  It can be used to practice telephone conversations as well.  This activity is best with 3 or more people, but it can be modified for two people also.

1. Warm up: The Alphabet

With your teacher or conversation partner, review the letters of the alphabet.  Spell your name and your partners’ names. Hangman is also a great game to practice spelling.

2. Preparation: Create an identity

On a piece of paper, write down the following:


Job title:


Three days of the week you’re free:

This information can be true about you, or you can invent a new identity.

3. Make a date

Walk around the room and “meet” a few of your classmates.  Your object is to set up dates with at least two people to talk about something related to one of your companies.  Ask your partner where they work and what they do.  Then, set up a date, making sure to write down the details on a piece of paper.  Ask your partner to spell his or her name and the name of his or her company.  Then suggest a date and time to meet.  Remember, you can only schedule a date for a day when you are both free.  See who in your class can set up the most dates with the most people.

4. Modification: Telephoning

You can also use this game to practice telephone conversations.  Put two chairs back to back so you and your partner can’t see each other, because you won’t be able to see the person you call on the phone.  In your conversation, include telephone phrases like “May I speak to…?” and “Would you like to leave a message?”

Conversation objectives: practice the alphabet, practice taking notes, practice telephone etiquette, ask and answer questions
Ideal group size: At least two people for a short game; at least six people for a longer game
For more general conversation topics, click here.  For more conversation games, click here.

El amor, la amistad… ¿o los dos? El 14 de febrero en América Latina

Amor y amistad

Decoraciones del amor y la amistad. Image by gwen via Flickr

Corazoncitos. Flores. Chocolates. Viene el Día del Amor y la Amistad. El día de San Valentín se celebra el 14 de febrero. La fecha fue oficialmente declarado por el Papa Gelasius I en el año 496, en honor a un cura quien fue condenado a la muerte el 14 de febrero. En la religión católica, San Valentín es el santo patrón del amor, los jóvenes, y los matrimonios felices. (¿Los matrimonios infelices tendrán otro santo?)

Este día no se celebra igual en todos los países hispanoparlantes. Aquí hay unas tradiciones:

  • En México y Perú el día se llama El Día del Amor y la Amistad y se celebra el 14 de febrero.  Es común mandar mensajes a los amigos, igual que a los novios, para saludarles este día.  El chocolate, un regalo popular en estas fechas, se originó con la cultura Maya en el sur de México y Centroamérica.
  • En Ecuador, Chile, y Bolivia se llama El Día de los Enamorados.
  • En Puerto Rico se llama el Día de San Valentín.
  • En Guatemala se llama el Día del Cariño.
  • En Colombia se celebra El Día del Amor y la Amistad en septiembre.  Colombia es uno de los mayores exportadores de flores de la región.
  • En Argentina se celebra El Día de los Novios en septiembre, lo cual también coincide con la llegada de la primavera en el hemisferio sur.
  • Una tradición popular en varios países latinoamericanos es “el amigo secreto,” un intercambio de regalos.  En un grupo de amigos, todos escogen el nombre de otro miembro del grupo y le regalan obsequios anónimos.
  • En varios países latinoamericanos también se celebra El Día del Amigo el 20 de junio, el día en que los humanos pisaron por primera vez la luna.

Preguntas para conversación
¿Cómo se celebra el 14 de febrero en tu país?
¿Cuáles tradiciones hay?
¿Crees que es importante intercambiar regalos para demostrar el amor?

Siempre juntos: graffiti en Puebla, Mexico

Valentine’s Day by the numbers

Anthropomorphic Valentine, circa 1950-1960

Valentine from the 1950s. Image via Wikipedia

Hearts, flowers, chocolates, and flying babies: it’s that time of year again. Valentine’s Day is celebrated on February 14The date was declared Saint Valentine’s Day by Pope Gelasius I in the year 496, in honor of a priest who had been executed on February 14.  In the Catholic religion, Saint Valentine is the patron saint of love, young people, and happy marriage.  (Is there a different patron saint for unhappy marriage?)

In some countries, Valentine’s Day is considered a “day of love and friendship,” but in the United States, the emphasis is on love and romance. The word Valentine also refers to heart-shaped cards exchanged by couples on this day.

Have a look at some common Valentine’s Day traditions in the United States, with some statistics from the U.S. Census Bureau.

Flowers, cards and gifts
-Bouquets of flowers are a traditional Valentine’s Day gift, even though many parts of the U.S. are blanketed in snow at this time of year.

-In elementary schools, students exchange Valentine’s Day cards with their classmates.  Sometimes students make cards by hand, but normally they buy boxes of cards from the store.  Esther Howland, from the state of Massachusetts, is known as the first person to sell mass-produced Valentine’s Day cards in the 1840’s.

A bouquet of flowers.

Red, white, pink, and yellow roses. Image via Wikipedia

-In some schools, students buy flowers to give to classmates as a fundraiser.  Traditionally, white flowers mean friendship, pink indicate “a crush” and red symbolize love.

$80 is the price of 12 long-stemmed red roses from an online florist in the United States for Valentine’s Day.

18,509 was the number of florists in the United States in 2008.

$2.4 billion dollars was the amount of money spent on jewelery in the United States in February 2010.

$7 dollars is the price for a box of 32 classroom Valentine cards with envelopes included.

Conversation Hearts

Image by bethhaught via Flickr


-Chocolates and candy are traditional Valentine’s Day gifts.  “Conversation hearts,” small sugar hearts with messages in English, are very popular for Valentine’s Day.

24.3 pounds is the amount of candy per capita consumed by Americans in 2009.

Other traditions

$2.1 million is the number of marriages performed in the U.S. in 2009.

28.2 and 26.1 years were the average ages of men and women, respectively, on their first marriages.

54.1 was the percentage of adults in the United States who reported being married in 2009.

6% was the percentage of women in 2004 who had been married for at least 50 years.

Vocabulary for Valentine’s Day
secret admirer
“be mine”

Questions for conversation
Is Valentine’s Day celebrated where you live?
What traditions are popular on this day?
Do you think people should buy gifts to show love on Valentine’s Day?

And if you were thinking of getting somebody a gift, consult this infographic for its exact brillance or lameness:

Empieza una conversación: 9 preguntas básicas

Talking in the evening. Porto Covo, Portugal

Conversando por la tarde. Porto Covo, Portugal. Image via Wikipedia

Practica el español en conversación con estas preguntas básicas.  Son unas ideas para comenzar una conversación con una persona nueva.  En estas preguntas usamos en vez de usted.  Podemos usar para hablar a personas de la misma edad o más joven, que queremos conocer como amigos.

Preguntas para empezar una conversación

¿Cómo te llamas?

¿De dónde eres?

¿Qué haces? (o, para estudiantes, ¿Qué estudias?)

¿Dónde vives?

¿Qué estás haciendo?

Cada uno de estas palabras puede ayudar a comenzar una conversación.  Continúa hablando con estas ideas adicionales:

¿Cómo te llamas?

Mucho gusto.  ¿De dónde eres?
¿De dónde viene tu nombre?  ¿Es un nombre común?
¿Cuál es tu apellido?  ¿De donde viene tu apellido?  ¿Es común?

¿De dónde eres?
¿Dónde está esa ciudad?  ¿Cuánto tiempo viviste allá?  ¿Cómo es?
¿Cuánto tiempo has vivido aquí?  ¿Te gusta vivir aquí?
Yo soy de (tu ciudad).  ¿Conoces (tu ciudad)?

¿Qué haces? (o, para estudiantes, ¿Qué estudias?)
¿Dónde trabajas?  ¿Cómo es tu compañía?  ¿Es un trabajo interesante?  ¿Cuánto tiempo has trabajado allí?  ¿Por qué decidiste trabajar en esa?
¿Qué es lo mejor / lo peor de tu empleo?

¿Dónde estudias?  ¿Cómo es tu escuela?  ¿Las clases son interesantes?  ¿Cuánto tiempo has estudiado eso?  ¿Por qué decidiste estudiar esa carrera?  ¿Qué vas a hacer cuando termines tu educación?  ¿Qué es lo mejor / lo peor de estudiar eso?

¿Dónde vives?
¿Dónde está esa vecindad?  ¿Qué hay por allí?  ¿Cuánto tiempo has vivido allí?  ¿Vives en una casa o un apartamento?  ¿Con quién vives?

¿Qué estás haciendo?
¿Por qué estás __________?

Preguntas para continuar la conversación

¿Tienes una familia grande?
Todos tenemos familia de una forma o otra.  Usa estas preguntas de acuerdo con la edad de la persona:
¿Tienes hermanos o hermanas?  ¿Te gustaría tener más hermanos o hermanas?  ¿Te gustaría tener menos hermanos o hermanas?  ¿Te gustaría ser hijo único?
¿Tú familia vive cerca?  ¿Dónde viven tus hermanos / padres / hijos?
¿Estás casad@?  ¿Dónde conociste tu pareja?  ¿En que trabaja tu pareja?
¿Tienes hijos?

¿Qué te gusta hacer en el tiempo libre?
¿Sabes nadar / jugar tenis / jugar golf / etc?
¿Qué música te gusta?
¿Te gusta ir al cine / restaurantes / museos?
¿Qué actividades interesantes hay en esta ciudad?
¿Qué haces los fines de semana?

¿Cómo está mi español?
Estudiar otro idioma puede ser fuente de conversación, porque muchas personas han intentado estudiar o conversar en otra lengua. Si la otra persona también está estudiando un idioma, puedes preguntar como le parece.
¿Cuánto tiempo has hablado español / inglés / etc?
¿Dónde aprendiste hablar español / inglés / etc?
¿Te gustaría aprender otro idioma?

Y una pregunta más…

¿Qué te parece el tiempo hoy?
Los adultos siempre hablan del tiempo, porque nos afecta a todos.  Todos tenemos una opinión sobre la lluvia, la nieve, el calor, y más.  Otras frases para conversar sobre el clima son:

¿Qué tal el frío / la nieve / la lluvia / el calor?
Qué día tan bonito / asoleado / lluvioso / frío / nublado / feo, ¿verdad?
¿Cuándo crees que va a dejar de llover / nevar?
¿Escuchaste que vamos a tener una tormenta / huracán / tsunami / día muy bonito esta semana?

Si estás conversando por teléfono o por email con alguien en otro parte del mundo, puedes también decir:
¿Cómo es el tiempo por allá?

Related articles:

Emergency Spanish Dictionary: Phrases that would be really useful on your next trip

Composition help: how to make accents in a Microsoft Word document

U accent lower

Can you do this? Image via Wikipedia

Accents are extremely important. Often, an accent mark can completely change the meaning of a word. But not all word processing programs or keyboards are equipped to produce accents. Here are some simple instructions for how to make accent marks in Microsoft Word.

The Long Way

1. In a Microsoft Word document, type the word that needs an accent.

2. Highlight the letter that you want to accent.

3. Go to the “Insert” Menu, and pick “Symbol…”

4. In the “Symbols” tab, pick the accented letter you want.

5. Click “Insert.” When you’re finished, you can close the box or keep typing with it open.

The Shorter Way

1. Go to the “Insert” Menu, and pick “Symbol…”

2. In the “Symbols” tab, highlight an accented letter you use often.

3. Click the button that says “Shortcut key.”

4. A box will open showing you the current shortcut for that symbol, if any. You may keep that shortcut or designate a new shortcut.

5. Hit “close.” Now you have a shortcut that you can use when you’re typing. With practice, you’ll be able to type accented characters quickly without opening any new windows.

Happy Groundhog Day

Groundhog (Marmota monax), Ottawa, Ontario

Do not be fooled by the sunny weather. If it sees its shadow, that means six more weeks of winter. Image via Wikipedia.

It’s Groundhog Day in the United States.  This holiday, celebrated every year on February 2nd, uses a small woodland creature to predict the weather.  According to legend, the groundhog emerges from its burrow on February 2nd.  If the weather is sunny, the groundhog will see its shadow, get scared, and return to its home.  The verdict: six more weeks of winter.  If the weather is cloudy, the groundhog will happily stay outside, meaning that spring is just around the corner.

It is unlikely that the groundhog will be scared this year.  Many places in the United States are suffering from a large blizzard.  If the groundhog cannot leave its home, it won’t see its shadow.  And if the groundhog doesn’t see its shadow, spring will arrive early.

Make your own predictions.

What will you do tomorrow if the weather is nice?

What will you do if the weather is terrible?

What will happen in 2011?  Use “if,” “will,” and “going to” when you talk about the future.


Get every new post delivered to your Inbox.

Join 587 other followers

%d bloggers like this: